Uma análise de mais de 15.000 genomas de SARS-CoV-2 constata que as mutações no vírus não aumentam sua transmissibilidade e são neutras ou prejudiciais à sua propagação.

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Novas pesquisas examinam as mutações no novo coronavírus.

Desde o surgimento da SARS-CoV-2 na população humana no final de 2019, o vírus acumula mutações em seu código genético, que compreende RNA de fita simples.

Há preocupações de que algumas dessas mutações possam aumentar a transmissibilidade do vírus – ou seja, sua capacidade de se espalhar entre as pessoas.

Pesquisadores do Instituto de Genética da University College London (UCL), no Reino Unido, analisaram o genoma de mais de 15.000 amostras de SARS-CoV-2. Estes vieram de pessoas de 75 países diferentes.

 

Eles descobriram que nenhuma das mutações recorrentes mostra qualquer evidência de aumento da transmissibilidade viral. A maioria parece ter um efeito neutro ou ligeiramente prejudicial sobre o vírus.

Os detalhes aparecem no servidor de pré-impressão BioRxiv , o que significa que os resultados ainda não foram submetidos à revisão por pares.

Como surgem as mutações?

Mutações no novo coronavírus e em todos os vírus de RNA podem ocorrer devido a três processos principais.

Eles podem ocorrer por “erro” (devido a erros na cópia do RNA quando o vírus se replica), por meio de interações com outros vírus que estão infectando a mesma célula hospedeira ou devido a alterações induzidas pelo próprio sistema imunológico do hospedeiro.

A maioria das mutações não afeta a propagação do vírus – em outras palavras, são neutras -, mas também podem ser prejudiciais ou benéficas para o vírus.

Identificar mutações que possam aumentar a capacidade do vírus se espalhar por toda a população humana é fundamental, pois pode ajudar a controlar a pandemia.

“Como um número crescente de mutações foi documentado, os cientistas estão rapidamente tentando descobrir se algum deles poderia tornar o vírus mais infeccioso ou mortal, pois é vital entender essas mudanças o mais cedo possível”, explica o autor sênior do estudo, Prof. François Balloux.

Usando amostras de 15.691 genomas de SARS-CoV-2 de pacientes com COVID-19 em todo o mundo, os pesquisadores identificaram 6.822 diferentes mutações.

Destes, 273 ocorreram repetidamente e independentemente. Mutações recorrentes são importantes para estudar, porque sua geração repetida sugere que elas podem ter alguma vantagem para o vírus.

A pesquisa então se concentrou em 31 mutações que ocorreram independentemente pelo menos 10 vezes durante o curso da pandemia.

Modelando o efeito das mutações

Para determinar se as mutações poderiam ou não aumentar a capacidade do vírus se espalhar entre as pessoas, os pesquisadores modelaram a árvore evolutiva da SARS-CoV-2. Eles então analisaram se os descendentes de um vírus com uma mutação específica poderiam superar outros vírus sem ele.

Eles não encontraram nenhuma evidência que sugira que qualquer uma das mutações comuns aumente a capacidade do vírus se espalhar. De fato, a maioria das mutações foi levemente prejudicial ao vírus, sendo o restante neutro.

“Empregamos uma nova técnica para determinar se os vírus com a nova mutação são realmente transmitidos a uma taxa mais alta e descobrimos que nenhuma das mutações candidatas parece estar beneficiando o vírus”.

– Prof. François Balloux, Instituto de Genética da UCL

Mutação da proteína Spike também não é prejudicial

Os pesquisadores estavam particularmente interessados ​​em uma mutação chamada D614G, que está dentro da região da proteína spike do vírus.

A proteína spike é importante porque medeia a ligação à célula hospedeira, permitindo que o vírus entre e a infecte. Houve relatos sugerindo que a mutação D614G poderia aumentar a transmissibilidade do vírus.

Embora essa análise tenha encontrado 12 ocorrências independentes dessa mutação, os pesquisadores não encontraram evidências para sugerir que ela está associada ao aumento da transmissão.

“É de se esperar que um vírus mude e, eventualmente, divida em linhagens diferentes à medida que se torne mais comum em populações humanas, mas isso não implica necessariamente que surgirão linhagens mais transmissíveis ou prejudiciais”, explica o primeiro autor do estudo. Dra. Lucy van Dorp.

Análises posteriores revelaram que a maioria das mutações identificadas era devida a interações no sistema imunológico humano, em vez de o vírus se adaptar a nós. Os sistemas de edição de RNA são importantes no desenvolvimento do sistema imunológico humano e, nesse caso, podem ser responsáveis ​​pela edição do RNA viral e pela mutação.

É importante notar que, devido à natureza urgente da situação atual, este estudo ainda não foi submetido à revisão por pares.

A pesquisa também tem outras limitações, incluindo o viés associado aos dados do genoma público e as suposições feitas pelos pesquisadores durante o processo de modelagem.